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Batalla del Somme, junio-noviembre de 1916: Día de la infamia del ejército británico

Batalla del Somme, junio-noviembre de 1916: Día de la infamia del ejército británico



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Batalla del Somme, junio-noviembre de 1916

La batalla por el Somme tiene un lugar único en la historia militar británica. Haig estaba en medio de los preparativos para una ofensiva británica, pero se vio sometido a una fuerte presión para montar un ataque debido al compromiso francés con la Batalla de Verdún, una ciudad que ocupaba un lugar importante en la psique de la nación y que los alemanes habían atacado en febrero de 1916. Por tanto, cualquier ofensiva aliada tendría que ser llevada a cabo principalmente por los británicos. Por tanto, Haig se vio obligado a emprender una ofensiva cerca de donde se encontraban las líneas británica y francesa, cerca de Bray-sur-Somme en Picardía, aunque habría preferido atacar más al norte y haber tenido más tiempo para preparar su nuevo ejército. El campo de batalla estaba dividido en dos por Albert-Bapaume Road y el río Somme, y era una serie de suaves crestas de tiza en las que los alemanes habían excavado una serie de fortificaciones bien preparadas. El plan de Haig requería que el Cuarto Ejército de Rawlinson lograra un gran avance en el centro (en el proceso de captura de la cresta de Pozières) después de lo cual el Ejército de Reserva de Gough (más tarde rebautizado como el Quinto Ejército) que pasaba a incluir caballería, explotaría, enrollaría las defensas alemanas y capturar a Bapaume. El Tercer Ejército de Allenby emprendería un ataque de distracción en Gommecourt, que se encontraba al norte.

El bombardeo preparatorio masivo, destinado a destruir las defensas alemanas, comenzó el 24 de junio de 1916 a las 06.00 horas. Se dispararon más de 1,7 millones de proyectiles, pero una alta proporción, alrededor del 30 por ciento, no explotó ya que el Ministerio de Municiones había abandonado cualquier apariencia de control de calidad para poder producir las cantidades necesarias a tiempo. Las compañías de túneles cavaron cámaras huecas debajo de los puntos fuertes alemanes clave y las llenaron de explosivos. El bombardeo había comenzado el Día 'U' y debía continuar hasta el Día 'Z', que fue el 29 de junio de 1916, pero las fuertes lluvias hicieron que las carreteras de acceso, las trincheras y los cráteres llenasen de barro la tierra de Nadie, por lo que el asalto se pospuso. hasta el 1 de julio. Justo después del amanecer del 1 de julio, la primera oleada británica salió de sus trincheras y comenzó a dirigirse hacia la línea del frente alemana. Mientras lo hacían, se detonaron diecisiete enormes minas y el bombardeo avanzó. La infantería siguió detrás y, aunque hubo avances locales el primer día (la 36.a División del Ulster tuvo cierto éxito cerca de Thiepval y Montauban fue tomado), en general, las cosas parecían sombrías. Los británicos sufrieron 57.470 bajas (19.240 muertos y 2.152 desaparecidos) que fue una experiencia sin precedentes para el ejército británico. Unos treinta y dos batallones perdieron más de 500 hombres: veinte eran del "Nuevo Ejército" de Kitchener, muchos de los cuales eran batallones "Pals", grupos de hombres que se habían unido. Siete divisiones del "Nuevo Ejército" atacaron, junto con tres divisiones territoriales y cuatro del Ejército regular. El ataque francés a la derecha de la línea británica fue menor de lo que se había planeado originalmente, ya que las tropas tuvieron que ser desviadas a los combates alrededor de Verdún, pero su ataque fue relativamente exitoso y la preponderancia de cañones pesados ​​en el sector francés también ayudó a las fuerzas británicas adyacentes. a ellos.

Por asombrosas que hayan sido las bajas del primer día, tienden a empañar la imagen de toda la campaña. El ejército británico sufrió, durante toda la campaña de 142 días, unas 415.000 bajas, lo que equivale a unas 3.000 por día. Por lo tanto, la tasa de víctimas el 1 de julio debe verse como una anomalía histórica. La imagen de bajas británicas desproporcionadas también se puede ver frente a las bajas de los alemanes, tal vez tan altas como 650.000, por lo que se podría argumentar que es un día de batalla anormal y poco representativo de 1916 e incluso de la guerra en su conjunto. La campaña de Somme involucró unas doce batallas separadas y finalmente llegó y terminó el 18 de noviembre cuando la 51.a División de las Tierras Altas tomó Beaumont Hamel, que de hecho había sido un objetivo para el primer día. Después del revés inicial del primer día, el Quinto Ejército de Gough se hizo cargo de la tarea de atacar Pozières en el norte, mientras que el Cuarto Ejército de Rawlinson se centró en asegurar una serie de cordilleras en el área de Mametz-Montauban. La 38.a División (Galesa) sufrió numerosas bajas al tomar Mametz Woods y los combates hasta el 13 de julio le costaron al Cuarto Ejército alrededor de 25.000 bajas. El 14 de julio, Longueval y Bazentin cayeron ante un ataque nocturno bien coordinado que logró abrir un hueco en la segunda línea alemana. Sin embargo, Delville Wood tardó más en someterse y llegaron refuerzos alemanes para tapar la brecha entre High Wood y Delville Wood y permanecieron allí durante el resto del verano. El 15 de septiembre de 1916, los tanques hicieron su primera aparición en la guerra y apoyaron el ataque a Flers-Courcelette que condujo a la ruptura de la tercera línea alemana y la captura de High Wood. Aunque el 1 de julio no había visto el avance logrado como se había predicho, a mediados de noviembre, Haig podría reclamar una especie de victoria. Se había tomado territorio; los alemanes habían sido rechazados y gravemente mutilados. Un oficial ha descrito el Somme como la "tumba embarrada del ejército de campaña alemán", pero debe recordarse que los franceses también lucharon en el Somme con once divisiones y sufrieron 200.000 bajas.

La batalla ha sido profundamente controvertida desde entonces. Algunos han sostenido que el ejército británico emergió del derramamiento de sangre en el Somme como una máquina mejor entrenada que cuando comenzó y que se cometieron errores en ambos lados, ya que muchos contraataques alemanes fueron repelidos con sangre, al igual que los ataques británicos fracasaron con un gran número de bajas. . Desafortunadamente, Haig y Rawlinson tenían concepciones fundamentalmente diferentes sobre cómo debería haberse librado la batalla: este último tenía en mente una serie de ataques más modestos de `` morder y sostener '' y no tenía una confianza real con respecto al avance que se esperaba que lograra. Al decir eso, el Cuarto Ejército mostró poca inclinación a "morder", ya que muchos de los mismos objetivos fueron atacados repetidamente con poca originalidad detrás de un bombardeo demasiado ligero.

En el lado británico, la batalla se subdividió más tarde en una serie de batallas más pequeñas que se utilizaron para honores de batalla y propósitos similares:

Batalla de Alberto, 1-13 de julio de 1916
Batalla de Bazentine Ridge, 14 de julio-17 de julio de 1916
Batalla de Delville Wood, 15 de julio a 3 de septiembre de 1916
Batalla de Fromelles, 19-20 de julio de 1916
Batalla de Pozières Ridge, 23 de julio a 3 de septiembre de 1916
Batalla de Guillemont, 3-6 de septiembre de 1916
Batalla de Ginchy, 9 de septiembre de 1916
Batalla de Flers-Courcelette, 15-22 de septiembre de 1916
Batalla de Morval, 25-28 de septiembre de 1916
Batalla de Thiepval Ridge, 26-30 de septiembre de 1916
Batalla de Transloy Ridges, 1-20 de octubre de 1916
Batalla de Ancre Heights, 1 de octubre-11 de noviembre de 1916
Batalla del Ancre, 13-19 de noviembre de 1916

Libros sobre la Primera Guerra Mundial | Índice de materias: Primera Guerra Mundial

Bibliografía

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Imágenes de la batalla del Somme (1916)

La batalla del Somme fue una de las batallas más sangrientas de la Primera Guerra Mundial y, de hecho, de todos los tiempos. Fue la batalla más grande de la Primera Guerra Mundial. También fue una de las más largas, que duró de julio a noviembre de 1916. Más de un millón murieron y resultaron heridos, en ambos lados.

En diciembre de 1915, los británicos y franceses hicieron planes para atacar a los alemanes y expulsarlos de Francia. Los alemanes se colocaron a lo largo del Somme, un río en el norte de Francia.

Las tropas británicas que lucharon en el Somme estaban formadas por soldados que se habían unido al ejército antes de que comenzara la guerra y voluntarios. El primer día de la batalla, el 1 de julio, ha sido calificado como el peor día en la historia del ejército británico. Ese solo día, 100.000 hombres atacaron. Sufrió 60.000 bajas, principalmente entre Albert-Bapaume y Gommecourt. Solo unas pocas tropas británicas lograron llegar a la línea alemana. De hecho, los aliados solo lograron avanzar seis millas en el territorio controlado por los alemanes. Por pequeño que fuera, todavía era más terreno del que se había tomado desde la Batalla de los Marnes en septiembre de 1914. Los franceses y británicos no tendrían el valor de lanzar un ataque mayor de nuevo hasta enero de 1917. Esto tuvo más éxito, aunque fue hasta 1918 cuando los aliados comenzaron a hacer retroceder a los alemanes.

Los tanques se utilizaron por primera vez en la Batalla del Somme, y el poder aéreo también jugó un papel importante.

Las imágenes del video muestran a los soldados & # 8216 pasando por la cima & # 8217, saliendo de sus trincheras hacia una lluvia de fuego de rifles, artillería y ametralladoras. El Somme ha sido un símbolo del horror y la inutilidad de la guerra desde entonces.


Don & # 039t Forget The Somme: El día más sangriento en la historia militar británica

Los comandantes han sido muy criticados por los combates a lo largo de la Batalla del Somme, que provocó terribles bajas pero de escaso valor militar.

Esto es lo que necesita recordar: Los cuatro meses de horribles combates que siguieron han sido recordados como uno de los enfrentamientos militares más sangrientos de la historia. La Batalla del Somme, que se libró del 1 de julio al 1 de noviembre de 1916, resultó en más de 1.2 millones de hombres muertos, heridos o capturados. El primer día de la ofensiva, el ejército británico perdió 60.000 hombres, lo que convirtió el 1 de julio de 1916 en el día más sangriento en la historia militar británica.

En febrero de 1916, los líderes militares aliados se reunieron en Chantilly, en la región de Picardía de Francia para discutir la gran estrategia cuando la Primera Guerra Mundial entró en su segundo año completo. Los comandantes británicos y franceses acordaron emprender una ofensiva conjunta contra los alemanes en el oeste, y se eligió la zona del río Somme en el norte de Francia.

Mientras tanto, el alto mando alemán desató una ofensiva propia, golpeando con fuerza las posiciones francesas que rodeaban la ciudad de Verdún más al este. Los franceses se vieron obligados a enviar un número cada vez mayor de tropas a la terrible lucha en Verdún, y la ofensiva planificada de Somme se convirtió en gran parte en un asunto británico. El carácter de la ofensiva también cambió. Con suerte, el éxito en el Somme obligaría a los alemanes a desviar tropas de Verdún, aliviando la presión sobre los asediados franceses.

Cuatro meses de luchas feroces

Los cuatro meses de horribles combates que siguieron han sido recordados como uno de los enfrentamientos militares más sangrientos de la historia. La Batalla del Somme, que se libró del 1 de julio al 1 de noviembre de 1916, resultó en más de 1.2 millones de hombres muertos, heridos o capturados. El primer día de la ofensiva, el ejército británico perdió 60.000 hombres, lo que convirtió el 1 de julio de 1916 en el día más sangriento en la historia militar británica. No había ningún objetivo estratégico importante claramente identificado con la ofensiva de Somme. Los comandantes aliados, incluido el general Douglas Haig, comandante de la Fuerza Expedicionaria Británica, y el mariscal de campo Joseph Joffre de Francia, esperaban romper las líneas defensivas alemanas y explotar la brecha resultante con la caballería.

Sin embargo, los alemanes habían construido defensas en profundidad con búnkeres que a veces estaban a 30 pies bajo tierra, posiciones de ametralladoras con campos de fuego entrelazados y enredos de alambre de púas que ralentizaban la infantería atacante y la canalizaban hacia zonas de matanza que exigían un alto precio. Antes del Somme, Haig había comentado que no creía que la ametralladora cambiara la conducción de las operaciones modernas en el campo de batalla, y el anacrónico pensamiento militar de los comandantes aliados les costó caro.

Como preludio de los asaltos iniciales de infantería, la artillería aliada golpeó posiciones alemanas durante una semana, disparando más de 350.000 proyectiles e incitando a un oficial británico a decirle a sus tropas: "Ni siquiera necesitarán armas cuando hayamos terminado. Podrás caminar hasta allí y tomar el suelo. Todos los alemanes estarán muertos ".

Más de 1 millón de bajas

Por el contrario, cuando se levantó el bombardeo preparatorio final, muchas de las posiciones alemanas permanecieron intactas. Los soldados enemigos dejaron sus búnkeres a prueba de bombas y tomaron sus posiciones, atacando a la infantería aliada con fuego concentrado. Atacando en Beaumont Hamel, el Regimiento Canadiense de Terranova, adjunto a una división británica, perdió 324 muertos y 386 heridos de un complemento de 801 soldados en solo media hora. Posteriormente se desarrolló un punto muerto, marcado por semanas de costosos ataques y contraataques. Las bajas estimadas incluyen más de 600.000 soldados alemanes, 420.000 británicos y 200.000 franceses.

Haig ha sido criticado por ordenar repetidamente a la infantería británica avanzar en ataques frontales contra las ametralladoras alemanas y por prolongar la agonía al extender la ofensiva obviamente estancada hasta el otoño de 1916. Cuando se canceló la ofensiva de Somme, la penetración aliada más profunda a lo largo del El frente de 30 millas era solo de siete millas.


Suecos en Somme, 1 de julio de 1916

Revisé algunos periódicos digitales el otro día y encontré algunas cosas interesantes relacionadas con Suecia y la Primera Guerra Mundial.

Vi la pequeña nota sobre un Capitán de las Fuerzas Expedicionarias Británicas, que murió en acción durante el primer día de la Batalla del Somme en el Frente Occidental.

El capitán fue el sueco nacido en Londres, de padres suecos, Gustaf Oscar Roos.

También es interesante leer sobre su hermano. Puede encontrar más información sobre su hermano George Roos-Keppel a través del siguiente enlace:

A continuación encontrará un texto sobre Gustaf Oscar Roos, que describe su historia de joven, cómo adquirió experiencia en la Guerra de los Bóers en Sudáfrica, sobre sus premios y cuando más tarde se unió a la BEF para luchar en el Frente Occidental.

El Capitán Roos era el hijo menor del Sr. Gustaf Roos de Queen's Gate Terrace. Fue admitido en 1882, se convirtió en Queen's Scholar en 1883. En 1887 dejó la escuela y fue admitido en Balliol College Oxford, donde tomó una primera clase en jurisprudencia en 1891. Como estudiante de derecho en Londres, participó muy activamente en organizar y administrar clubes de niños trabajadores en el East End que se administraron como un esfuerzo caritativo. Se convirtió en abogado y, a menudo, trabajó como "abogado de los pobres" en Toynbee Hall. En la Guerra de los Bóers se unió a la Infantería Montada de Thorneycroft. Fue herido dos veces, de gravedad en la Batalla de Spion Kop en 1900, y obtuvo la Medalla del Rey y la Medalla de la Reina con seis broches. Luego permaneció en Johannesburgo ejerciendo nuevamente como abogado.

El isabelino registra que:

Vino a Inglaterra para la guerra y, aunque al principio se negó a recibir un encargo por razón de su edad, obtuvopor su importunidad. Tenía una energía ilimitada y una gran capacidad, y era el más desinteresado de los hombres. Vivió, como murió, por el bien de los demás.

Murió en acción cerca de Serre en la batalla de Somme el 1 de julio de 1916. La compañía 'A' del 14 ° Batallón del Regimiento de York y Lancaster estaba bajo su mando y se le ordenó avanzar en fila a través de 'Tierra de Nadie' hacia los alemanes. trincheras. Un informe posterior sugiere que Roos logró entrar en una trinchera alemana, pero fue inmediatamente herido, capturado por los soldados alemanes y llevado a un hospital cercano, instalado en una iglesia, donde murió a causa de sus heridas.

Inicialmente fue enterrado en el cementerio comunal de Fremicourt por las fuerzas alemanas en 1916. Su cuerpo fue exhumado el 26 de junio de 1924 para volver a enterrarlo en un cementerio de tumbas de guerra de la Commonwealth. Fue descrito como "un hombre bien desarrollado con cabello castaño rojizo y de alrededor de 5 pies 9 o 10 pulgadas de altura, ambas piernas rotas, el cuerpo muy destrozado".

Fuente: http://firstworldwar.westminster.org.uk

Tomado de & # 8220Cuenta de la parte tomada por el 14 (S) Bn. York & amp Lanc Rgt. Sobre el ataque a Serre. El 1 de julio de 1916.

Las siguientes fueron bajas sufridas por este Batallón durante estas operaciones:

Asesinado - Teniente. Fordike, 2 / Teniente. Hirst

Desaparecidos - Capitán Ross, Capitán Houston, Teniente. Fairley, teniente. Anderson

Herido - Teniente. Lowinsky, 2 / Teniente. Fuerte. 2 / Teniente. Holmes, 2 / Teniente. Kell

Se supone que el Capitán Roos mencionado anteriormente es el Capitán Roos.

Fuente: https://www.greatwarforum.org/

Hoy está enterrado en este cementerio:

  • Fuente: http://firstworldwar.westminster.org.uk

El Somme: una terrible curva de aprendizaje

Gary Sheffield, profesor de estudios de guerra en la Universidad de Birmingham, explica lo que los generales británicos aprendieron del baño de sangre que fue la batalla del Somme en 1916.

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Publicado: 1 de julio de 2006 a las 10:52 am

Hoy, la parte norte del campo de batalla de Somme está dominada por el enorme Monumento a los Desaparecidos en Thiepval. Aquí están inscritos los nombres de 72.085 soldados de la Fuerza Expedicionaria Británica (BEF) que fueron asesinados pero no tienen tumba conocida. Antes de la Primera Guerra Mundial había aquí un castillo y un pueblo, pero en el verano de 1916 se convirtió en el escenario de una amarga batalla que duró casi tres meses. Ubicado en la primera posición alemana, el Thiepval Memorial ofrece un testimonio mudo del desastroso primer día del Somme, un día que se ha convertido en sinónimo de incompetencia militar. Sin embargo, a poca distancia, en el sitio del castillo, hay otro monumento, un obelisco sobre un pedestal. Esto conmemora la 18.ª División (Este), que finalmente capturó Thiepval el 26-27 de septiembre de 1916: una operación que demostró cuánto había aprendido la BEF de los combates en el Somme.

Frente a un enemigo de primera clase

El ejército que se comprometió a la batalla en julio de 1916 estaba compuesto en gran parte por voluntarios verdes en tiempos de guerra, entusiastas pero mal entrenados. La experiencia anterior a la guerra del ejército y sus comandantes en pequeñas guerras coloniales, incluso un conflicto relativamente grande como la guerra de Sudáfrica (1899-1902), no fue una buena preparación para el frente occidental. La lucha en un conflicto de alta intensidad contra un enemigo de primera clase como el ejército alemán supuso enormes exigencias para los soldados de todos los rangos, y 1915 fue un año doloroso de prueba y error. La situación se vio agravada por el hecho de que el ejército británico se estaba expandiendo simultáneamente y la conducción de la guerra estaba experimentando cambios tan profundos que los historiadores la han calificado de “Revolución en Asuntos Militares”.

Dos años después las cosas fueron muy diferentes. En los "Cien Días" que comenzaron con la batalla de Amiens del 8 de agosto de 1918, descrita por el comandante alemán Ludendorff como el "Día Negro del Ejército Alemán", la BEF (incluidas las tropas del Dominio) tomó la delantera en la victoria de un ejército decisivo. victoria. Durante los últimos años, los historiadores han debatido el alcance, la naturaleza y la velocidad de la curva de aprendizaje de la BEF.

Algunos, como el equipo de Robin Prior y Trevor Wilson, son más cautelosos en su evaluación que otros, como Peter Simkins y este escritor. En realidad, no hubo una curva de aprendizaje, sino varias. Por ejemplo, podría decirse que el cambio en las tácticas de infantería en el Somme superó la absorción y aplicación de lecciones por parte de los comandantes superiores. Además, algunas unidades militares fueron más eficaces para identificar e internalizar lecciones que otras y, una vez reconocidas, las lecciones no siempre se aplicaron de manera coherente. Por todo eso, existe evidencia convincente de que la curva de aprendizaje del BEF fue real, aunque desigual.

Lo que sucedió en Thiepval el 1 de julio de 1916 fue demasiado típico de ese terrible día. Una formación de voluntarios del ejército de Kitchener, 32ª División, recibió la formidable tarea de capturar Thiepval Spur, una de las posiciones más difíciles en el frente de Somme. Los ingenieros alemanes habían convertido metódicamente un pueblo de unas 100 casas en puntos fuertes. Muy cerca estaba el Reducto de Leipzig, una obra defensiva desde la que las ametralladoras podían disparar contra la Tierra de Nadie, y había más reductos en los flancos y la retaguardia de las posiciones alemanas. Ambos ejércitos reconocieron la meseta de Thiepval por lo que era: un terreno dominante que había que tomar para que el ataque británico progresara.

A las 7.30 de la mañana comenzó el ataque. Los hombres de la 96.a Brigada de la 32ª División salieron de sus trincheras y fueron atacados por unas 30 ametralladoras de la aldea de Thiepval. Fue una masacre. Tres batallones de voluntarios del norte de Inglaterra, el primero y segundo de Salford Pals, y los comerciales de Tyneside, pudieron avanzar poco, aunque grupos aislados entraron en la aldea de Thiepval. Lo peor estaba por venir: los informes de que la aldea había caído en la 32ª División llevaron a que la Artillería Real dejara de disparar contra este objetivo.

El ataque de la 97ª Brigada al Reducto de Leipzig fue bastante mejor. El general de brigada JB Jardine, basándose en su experiencia de observación de los combates en la guerra ruso-japonesa 11 años antes, ordenó a sus hombres que salieran de sus trincheras mientras la artillería británica seguía atacando las posiciones alemanas.

Los comerciales de Glasgow se deslizaron a 30 o 40 yardas de la línea del frente alemana. Cuando se levantó el bombardeo, la infantería pudo correr hacia adelante y entrar en la trinchera alemana antes de que los defensores pudieran responder adecuadamente. El Reducto de Leipzig fue tomado y retenido, pero el peso del fuego fue tal que la 32ª División no pudo avanzar más. El hecho de que dentro de la misma división una brigada utilizó tácticas efectivas y otra no es un buen indicio de la naturaleza acertada del proceso de aprendizaje del ejército británico a mediados de 1916.

El 1 de julio de 1916, el ejército británico tenía muy pocos cañones pesados ​​para el trabajo que se le asignó: destruir las posiciones enemigas. Es más, las armas disponibles recibieron demasiados objetivos para bombardear, lo que redujo catastróficamente la concentración de la potencia de fuego. Además, las tácticas de infantería eran a menudo toscas. Pero incluso en medio del desastre hubo signos de esperanza, de que algunas unidades usaran métodos que funcionaron.

Una de las formaciones a la derecha de la línea británica era la 18ª División. Su comandante, el general de división Maxse, tenía la reputación de ser uno de los mejores entrenadores del ejército británico, y antes de la batalla sus hombres habían ensayado a fondo su asalto. La artillería disparó una andanada progresiva, por la cual una cortina de proyectiles se movió constantemente por delante de la infantería, y esto ayudó a la 18ª División a tomar todos sus objetivos. Dos semanas después capturó Trônes Wood y, en septiembre, los hombres de Maxse atacaron a Thiepval. En una dura acción de tres días, este bastión alemán finalmente cayó ante los británicos.

En su informe posterior a la acción, Maxse declaró: "Con tiempo suficiente para preparar un asalto a la creencia de que una división bien entrenada puede capturar casi cualquier bastión 'inexpugnable', y esta doctrina se le ha enseñado a la 18.ª División". Maxse trajo a un oficial de estado mayor para dar una conferencia sobre "experiencias de lucha recientes en este frente". El tanque se incorporó al plan de batalla. Maxse limitó los objetivos para ser capturados y atacó a las 12.35 pm, en lugar de por la mañana, para minimizar las horas en las que sus hombres, habiendo capturado las trincheras alemanas, podrían ser bombardeados a la luz del día.

Un oficial de la 18.ª División escribió que “todos estaban llenos de confianza. Las tropas fueron entrenadas hasta el momento en que se habían practicado las formaciones de ataque minuciosas hasta que se podía esperar que el avance llegara a su objetivo final como un movimiento de instrucción, sin importar los obstáculos o las bajas. También se sabía que la preparación de la artillería había sido estupenda ”. En resumen, Thiepval fue un excelente ejemplo de la curva de aprendizaje en acción, pero estaba lejos de ser el único.

Las lecciones incorrectas aprendidas

Los alemanes también aprendieron lecciones del Somme y otras batallas. Se alejaron de la defensa de trincheras lineales a un sistema mucho más relajado y flexible de defender puntos fuertes y usar reservas en el papel de contraataque. Abandonaron su política de contraatacar automáticamente cada ganancia aliada. Pero finalmente aprendieron una lección equivocada. Al concentrar los recursos en un número relativamente pequeño de unidades de "tormenta" de élite, redujeron la calidad general de su ejército. A la larga, esto resultó ser una política desastrosa.

Durante el invierno de 1916-17, las lecciones del Somme fueron recopiladas y analizadas por los británicos, y formaron la base de dos importantes manuales tácticos publicados en febrero de 1917. En abril de 1917, cuando libró su siguiente gran batalla, la BEF era una fuerza mucho más eficaz de lo que había sido nueve meses antes. El primer día en Arras, las divisiones británicas avanzaron tres millas y media y las tropas canadienses y británicas tomaron el terreno vital de Vimy Ridge. Había un largo camino por recorrer, pero la BEF continuó aprendiendo y aplicando las lecciones duramente ganadas de batallas como Passchendaele, y para el verano de 1918, había alcanzado un pico de eficiencia. No es exagerado decir que las lecciones del Somme sentaron las bases de la extraordinaria serie de victorias de los Cien Días que llevaron la guerra a una feliz conclusión.

El Somme en contexto

La Batalla del Somme se libró del 1 de julio al 18 de noviembre de 1916 a orillas del río del mismo nombre, entre las ciudades francesas de Albert (en el lado aliado de las líneas) y Bapaume (en el lado alemán). La batalla se debió al fracaso de los beligerantes para llegar a un compromiso de paz a pesar del estancamiento militar en el frente occidental. Esto se debió en gran parte a que los alemanes no cederían el territorio que habían capturado en Francia y Bélgica, y los franceses no contemplarían una paz sin que las tropas alemanas fueran expulsadas primero de su territorio nacional.

A finales de 1915 se decidió que los británicos y franceses lanzarían una gran ofensiva en el frente occidental en el verano siguiente, en combinación con ataques en otros frentes por sus aliados rusos e italianos. En el evento, el ataque alemán en Verdún en febrero de 1916 obligó a los franceses a comprometer fuerzas para defender este sector clave, y fue el ejército británico, en lugar de los franceses más experimentados, el que hizo la mayor contribución a la batalla.

Las esperanzas de un gran avance en el Somme se desvanecieron después del fracaso de la mayoría de los ataques británicos iniciales, y se convirtió en una batalla de desgaste en la que ambos bandos sufrieron enormes bajas en luchas por lugares como Pozières, Thiepval y High Wood. A fin de cuentas, el Somme hizo más daño a los alemanes que a los aliados y, a pesar de las grandes pérdidas, el ejército británico emergió de la batalla como una fuerza de combate efectiva mucho mejorada.

419,654: Víctimas británicas durante la Batalla del Somme, julio a noviembre de 1916

204,253: Víctimas francesas durante la batalla del Somme, julio a noviembre de 1916

465.000 a 680.000: estimaciones de bajas alemanas durante la batalla del Somme, julio a noviembre de 1916

127,751: Soldados británicos que murieron durante la Batalla del Somme, de julio a noviembre de 1916

893: número medio por día de soldados británicos que murieron durante el Somme, de julio a noviembre de 1916

100,000: número de caballos requeridos por el ejército británico para la primera etapa de la ofensiva de Somme

74,000: número de rondas de munición disparadas por los defensores alemanes de Serre el 1 de julio de 1916

7: número de millas avanzadas por los británicos durante la batalla del Somme, de julio a noviembre de 1916

1,000,000: número de rondas de municiones disparadas por la 100a Compañía Británica de Ametralladoras el 24 de agosto de 1916

42: el número de divisiones alemanas desviadas al Somme en julio y agosto de 1916

Gary Sheffield es profesor de Estudios de Guerra en la Universidad de Wolverhampton.


El Somme en 65 imágenes

La batalla del Somme fue una de las batallas más famosas de la Primera Guerra Mundial y también una de las más costosas en la vida humana. En una ofensiva que estaba destinada a poner fin a la guerra antes de tiempo, más de un millón de hombres murieron o resultaron heridos, de un total de más de tres millones de combatientes.

Las naciones aliadas se habían decidido a iniciar múltiples ofensivas coordinadas contra la Alianza Cuádruple en 1916 para limitar la transferencia de tropas para fortalecer las áreas de ataque. Se esperaba que usar todos sus recursos a la vez fuera más afectivo que atacar uno por uno.

Gran Bretaña y Francia se asociarían en la ofensiva de Somme.

Inicialmente, los franceses serían la fuerza principal en el ataque, apoyados por los británicos. Sin embargo, antes de que pudiera comenzar el Somme, los alemanes lanzaron un gran ataque en Verdún, lo que provocó que los franceses enviaran tropas a Verdún para defenderse del ataque.

El frente occidental que muestra tanto la batalla de Verdún como la ofensiva de Somme.

La feroz lucha en Verdún significó que los franceses necesitaban urgentemente la Ofensiva de Somme.

Con los franceses ahora atados en Verdún, los británicos eran ahora la fuerza principal, con el apoyo de los franceses. En lugar de un asalto total para devastar a las fuerzas alemanas, la Ofensiva de Somme ahora serviría para aliviar la presión sobre los franceses en Verdún, ya que Alemania tendría que desviar tropas al Somme e infligir el mayor daño posible mientras lo hace.

La batalla comenzó el 1 de julio de 1916 con la detonación de la mina Lochnagar, que se llenó con 30 toneladas de explosivos y prácticamente vaporizó las posiciones alemanas de arriba. Según se informa, la explosión se escuchó desde Londres.

En el primer día de los británicos sufrieron casi 60.000 bajas, de las cuales 19.240 murieron, debido a atacar una zona bien defendida en una posición defensiva ventajosa. El número de muertos en este día es el peor en la historia del ejército británico. Sin embargo, tanto los británicos como los franceses encontraron otros éxitos, que aplastaron a la oposición alemana en áreas y provocaron retiradas.

La batalla duró hasta el 18 de noviembre de 1916, cuando las fuerzas británicas y francesas se habían adentrado 6 millas en territorio previamente ocupado. Fue reñido, embarrado, violento y sangriento, pero fue un éxito.

Las fuerzas aliadas, especialmente las británicas, sufrieron terribles pérdidas a cambio de la victoria, pero esto se consideró aceptable en ese momento. Los británicos esencialmente libraron una guerra de desgaste contra Alemania, que no pudo reemplazar a sus tropas tan rápido como las perdió. Mientras tanto, Gran Bretaña tenía aliados como Francia y Rusia para apoyarlos.

El Somme también vio el primer uso de tanques y el poder aéreo muy utilizado para dar una ventaja estratégica.

En el momento en que comenzó el Somme, los soldados británicos eran físicamente geniales, pero carecían de experiencia y estaban mal entrenados. Por el contrario, los defensores alemanes a menudo estaban bien entrenados y tenían mucha experiencia. El Somme se las arregló para drenar a Alemania de estos soldados curtidos, al mismo tiempo que brindaba experiencia a las tropas aliadas. También drenó a Alemania de valiosos recursos y redujo gravemente la moral nacional.

El Somme es considerado como la batalla que fue el comienzo del final de la Primera Guerra Mundial.

The badly shelled main road to Bapaume through Pozieres, showing a communication trench and broken trees

The steps leading down to a huge German underground shelter at Bernafay Wood, near Montauban. The picture gives a good idea of the size and depth of many German dugouts on the Somme

Troops of the Sherwood Foresters ()(Nottingham and Derbyshire) Regiment cooking their ‘Pork and Beans’ ration in dixies. Near St. Pierre Divion, November 1916.

Two soldiers of the 8th (Service) Battalion, North Staffordshire Regiment examine captured machine guns outside a badly damaged German dugout at Beaucourt-sur-Ancre.

Water butts at Ginchy. A British soldier using a shell case as a drinking cup. September 1916.

A 6 inch howitzer being hauled by manpower on caterpillar tracks through the mud near Pozieres. 1 September 1916

A derelict hansom cab found in Bazentin-le-Grand is renamed 󈧎 Downing Street’ and filled with grinning British soldiers.

A dump of 18 pounder shell cases used in the bomdardment of Fricourt. Extraordinary quantities of ammunition were used in successive bombardments.

A German trench occupied by British Soldiers near the Albert-Bapaume road at Ovillers-la-Boisselle, July 1916 during the Battle of the Somme.

A house with a shell hole right through it by a ruined church with an observation balloon visible high in the background. Horses are being watered in the foreground.

A Lewis light machine gun in action in a front line trench near Ovillers. Possibly troops of the Worcestershire Regiment of the 48th Division.

A long line of German prisoners being marched into Fricourt.

A New Zealand signaller sitting on the roof of his dugout using a field telephone.

A sentry in a trench. Eaucourt l’Abbaye. November 1916.

A sentry of the 10th Battalion, Gordon Highlanders at the junction of two trenches – Gourlay Trench and Gordon Alley. Martinpuich, 28 August 1916.

A trench running through the ruins of Hamel. November 1916.

A Wrecked German trench near Guillemont. September 1916.

Building dummy Tanks, Somme. September 1916

An 8-inch Mk V howitzer in action at Aveluy during the Battle of the Somme.

An abandoned German trench in Delville Wood near Longueval, Somme, France during the Battle of the Somme.

An empty Field gun Cartridge case dump. Fricourt Road, near Mealte, July 1916.

Barbed wire at Beaumont Hamel

Battle of Guillemont. 3-6 September 1916. Ruins of the railway station at Guillemont.

Battle of Guillemont. 3-6 September 1916. Site of Guillemont.

Battle of Morval. A makeshift grave in a shell-hole, marked by an inverted rifle driven into the ground near Combles.

British intelligence officers interrogating German prisoners at Fricourt.

British soldier helping a wounded German prisoner across open country. Ginchy, 25 September.

British soldier resting in the ruins in Morval. September 1916.

British soldier taking notes on a type of an unexploded German shell found near Mametz, 28 August 1916.

British soldiers at the old German Front Line, during World War I. In front of a mound and standing in a network of trenches are groups of soldiers, mostly smiling and laughing.

British soldiers on the improvised bridge (a fallen tree-trunk) across the Ancre, November 1916.

British troops awaiting orders to attack with Lewis machine guns and rifles, in reserve trenches surrounded by ruined landscape. Near Ginchy, 25 September 1916.

British troops drying their laundry on old German barbed wire in front of Mametz, September 1916.

British troops rifles inspected after being relieved from the front line. St Pierre Divion, November 1916.

British wounded receiving tea on their way back from the fighting line at 63rd Field Ambulance, Mametz Wood – Mametz road.

Conditions of the Somme.

Deserted trench filled with water. Near Hamel, November 1916.

Destroyed cloisters of Ypres Cathedral. November 1916.

Destroyed German trenches at Ovillers, looking towards Bapaume road, July 1916.

Drinking water stored in sandbagged sunken butts off the Albert-Pozieres road. August 1916.

Four Mark I tanks filling with petrol, Chimpanzee Valley, 15 September

French and British soldiers salvaging German rifles at St. Pierre-Divion, captured on 13th November 1916.

General view of the battlefield of Beaumont Hamel showing the blasted land

general view showing a stack of bombs and other stores which were left behind after the Germans were driven out of St Pierre-Divion by 39th Division on 13 November 1916.

German gun emplacement. Baulkes of timber form the overhead cover. Combles.

German pony who was found and adopted by troops of the King’s Royal Rifle Corps on the Western Front. Albert-Amiens road. September 1916.

Group of the Royal Garrison Artillery troops and 15 inch shells. The Albert-Amiens road, near Albert.

Hold Caterpillar Tractor sunk in the mud on the Guillemont-Martinpuich road in October 1916.

Improvised horse shelter. Near Bazentin, November 1916.

Interior of a German underground dugout complete with a brass bed at Fricourt. British troops were astonished at the comfort of German living conditions.

Interior of a Lochnagar mine crater at La Boisselle.

Lord Arthur Balfour (First Lord of the Admiralty until December 1916) has cotton wool put in his ears prior to seeing a 9.2-inch howitzer fired.

Mark I tank (D17) at Flers, 17th September 1916. Flers was taken on the 15th September with the aid of tanks.

Mark I tank, C.19 ‘Clan Leslie’, in the Chimpanzee Valley on 15 September 1916, the day tanks first went into action.

Men of the Royal Army Ordnance Corps on a dump of 2-inch trench mortar ammunition, Acheux, Somme, France.

Men of the Royal Garrison Artillery in Englebelmer Wood moving a 15-inch Howitzer shell by rolling it along a pair of rails.

Men resting in sleeping shelters dug into the side of a trench near Contalmaison.

Newly hollowed out shelters for the British reserves at Mametz.

oyful British troops in captured German dugouts at Mametz.

Photograph of British troops carrying 2 inch mortar bombs (‘Toffee Apples’) by hand, Acheux, Somme, France.

Royal Garrison Artillery gunners digging a position for a 15 inch howitzer at Englebelmer, 22 November 1916.

Scottish troops in the mine crater in High Wood. Sprung in the attack of the 1st Division on 3rd September 1916.

Soldiers surround a London coffee stall at Aveluy, November 1916.


Shot on the Somme: Extraordinary footage taken seconds before soldiers went over the top

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Sheltering in a sunken road near the French village of Beaumont Hamel on 1 July 1916, Captain Edmond McNaghten "Pongo" Dawson believed the first British thrust during the Battle of the Somme would be swift and decisive.

The German lines had been subjected to heavy bombardment for an entire week, and the Allies had the advantage of vastly superior numbers.

As the order came just after dawn to send the troops over the top, Captain Dawson was captured on film ushering his men, of the 1st Lancashire Fusiliers, along the trench. As commander of the company, he was one of the first on to the parapet. A few seconds later, he was also one of the first to be cut down by German machine-gun fire.

For decades, historians have argued over the veracity of the film shot that morning, the first day of the Battle of the Somme. Certainly, some scenes were re-enacted and filmed for propaganda purposes. But now, using a series of new scientific techniques, analysts have proved for the first time that most of the images are genuine, enabling them to identify many of the combatants and trace their surviving relatives.

One descendant who got to "meet" her grandfather, Captain Dawson, thanks to the documentary-makers was Anne Dawson.

The young captain, so fearlessly preparing to lead the advance - filmed that morning by the celebrated cinematographer Geoffrey Malins - miraculously survived the multiple gunshot wounds he sustained in the assault and was invalided back to Britain. He died in the mid-1960s, when Ms Dawson was still a small child.

"I knew that my grandfather had been injured at the Somme, but to actually, physically, see him there was amazing," said Ms Dawson, a former ITV newsreader and mother of two from Cheltenham, Gloucestershire.

"I was just fascinated to see him, and it was great for my daughters to be able to see their great-grandfather too. When he looks towards the camera, the family resemblance is incredible: he has a jawline and an expression on his face which look just like my father and my brother.

"I remember my grandfather as an avuncular, bald-headed man who sat me on his knee and played the harmonica. To see him so much younger and about to go into that horrible carnage was a very powerful experience. You can hear stories about relatives, but actually seeing him there made it absolutely real. It was very moving the hairs on the back of my neck stood up and for a brief moment I was in that picture with him."

The first day of the Battle of the Somme was the bloodiest 24 hours in the history of the British Empire. By the next morning, nearly 60,000 young men - a large number of them civilian volunteers - would be lying dead or wounded on the killing fields of north-western France.

The Allied forces were attempting to break through German lines along a 25-mile front - both north and south of the River Somme. But far from the swift, decisive master-stroke that most were expecting, the battle swiftly descended into a hideous war of attrition, fought in the stinking, blood-spattered trenches of the western front.

The carnage has gone down in historical infamy, not least because of Malins's shocking footage - arguably the first film of battle in British military history.

When Malins's footage was released in British cinemas the following month under the simple title The Battle of the Somme, it was a sensation. The images of soldiers going over the top and into no-man's land, advancing on German positions under heavy machine-gun fire,and carrying back mortally wounded comrades, was nothing short of the UK's first box-office smash. The film attracted a domestic audience of 20 million - a figure not matched until the release of Star Wars in 1977, and accounting for nearly half the entire population of wartime Britain.

Now, on the eve of the 90th anniversary of the Somme, a team of documentary-makers and historical experts, including specialists from the Imperial War Museum, National Army Museum and Scotland Yard, has for the first time subjected the film to critical scientific analysis.

The team used techniques ranging from satellite analysis of trench locations to professional lip-reading and the latest facial-recognition software to prove the genuine nature of nearly all the battle scenes in the film. They also identified at least one "fake" attack, edited together with the original footage, filmed in a shallow trench with soldiers wearing incorrect uniforms and equipment.

The investigators, whose work will be aired in a documentary on Five this coming Saturday, also managed to identify for the first time some of the British soldiers fighting and dying in the combat footage, the earliest example of such scenes being captured on film.

Among these was Captain Dawson, whose family previously had no idea that there was footage of him that crucial morning.

Andy Robertshaw of the National Army Museum in Chelsea, west London, said the work, to be broadcast in Battle of the Somme: The True Story, was a "significant" step towards a greater understanding of the iconic battle.

"These techniques give an amazing immediacy to the original footage - particularly with things like the lip-reading," said Mr Robertshaw. "It gives the Battle of the Somme a sense of reality - to go from grainy footage of vague people in a silent film to 'this is your grandfather nice to meet you'. This is pretty much the closest you can get to the First World War without a time machine."

The facial recognition software, more normally used by Scotland Yard to identify criminals, also came up with a positive match for another soldier in Malins's original footage. William Holland, who served with the Royal Engineers during the First Wold War, is seen carrying a wounded colleague towards the camera.

Private Holland's son, 78-year-old Maurice, joked: "It is my dad. He wasn't a hero though he was probably in a trench puffing on a Woodbine and somebody said: 'Can you carry this man?'"

Malins's original film tells a darker story. Shortly after this scene, a caption informs the audience that the injured man died just 20 minutes later.

Roger Smither, head of the film and video archive at the Imperial War Museum, which owns the copyright to The Battle of the Somme, said: "The film created a very, very big noise when it was first released in 1916, and there was a certain amount of discussion over its controversial nature.

"It gave people in Britain the feeling that they were sharing the experience of the soldiers actually on the front line, and had a major impact on the national consciousness at the time. This recent work extends that sense of recognition and identification, 90 years on."

Zero hour for the Battle of the Somme was 07:30 on 1 July 1916. At that moment, for entire battalions of young men like Captain Dawson, there was a brief and unsettling silence as the artillery shifted their aim on to the agreed line of targets.

Then, in the words of the poet John Masefield: "All along that old front line of the English there came a whistling and a crying. The men of the first wave climbed up the parapets, in tumult, darkness and the presence of death, and having done with all pleasant things, advanced across no-man's land to begin the Battle of the Somme."

The first day of the battle, codenamed Z-Day, was generally accepted to be the worst of them all, with some battalions suffering losses of more than 90 per cent.

The Battle of the Somme was supposed to be won by the Allies on that first day of July. It was partly thanks to this overconfidence that the generals allowed Malins access to the trenches. Instead, the battle lasted until November - long after the finished film had been screened at home. By the end of the offensive, there were more than one million casualties from both sides. After five months of bitter fighting, the Allies had advanced just five miles.

As horrific as the battle was for the British troops who suffered and died there, it cost hundreds of thousands of French and German lives as well. One German officer famously described the Somme as "the muddy grave of the German field army".

Among those to experience the horrors of the battle from within the trenches were a young JRR Tolkien, later to write the epic Lord of the Rings, the poets Robert Graves and Siegfried Sassoon, future British Prime Minister Anthony Eden - and an Austrian corporal named Adolf Hitler.

This month, a number of vivid letters and diary entries penned in the trenches on the first day of the battle were unearthed from the Imperial War Museum's collection and placed in a permanent online exhibition.

The originals of the letters and diaries are on show in an exhibition at the museum, alongside items from the battle including a revolver carried by Tolkien and a football kicked across no-man's land by one battalion as they advanced on Z-Day. Among other items on show is a draft of one of Graves's poems with alterations by Sassoon.

The 90th anniversary of the start of the Battle of the Somme will be officially marked on Saturday with a commemorative service in France, attended by the Prince of Wales and the Duchess of Cornwall, as well as 110-year-old Henry Allingham, the last surviving British veteran of the Somme.

'Battle of the Somme: The True Story' will be shown on Channel Five at 11.45am on Saturday


Attrition: August and September

By the start of August, Haig had accepted that the prospect of achieving a breakthrough was now unlikely the Germans had "recovered to a great extent from the disorganisation" of July. For the next six weeks, the British would engage in a series of small-scale actions in preparation for the next major push. On 29 August the German Chief of the General Staff, Erich Falkenhayn, was replaced by General Paul von Hindenburg, with General Erich Ludendorff as his deputy, but in effect the operational commander. The immediate effect of this change was the introduction of a new defensive doctrine. On 23 September the Germans began constructing the Siegfried Stellung, called the Hindenburg Line by the British.

On the Fourth Army's front, the struggle for High Wood, Delville Wood and the Switch Line dragged on. The boundary between the British and French armies lay southeast of Delville Wood, beyond the villages of Guillemont and Ginchy. Here the British line had not progressed significantly since the first day of the battle, and the two armies were in echelon, making progress impossible until the villages were captured. The first British effort to seize Guillemont on 8 August was a debacle. On 18 August, a larger effort began, involving three British corps as well as the French, but it took until 3 September before Guillemont was in British hands. Attention now turned to Ginchy, which was captured by the 16th (Irish) Division on 9 September. The French had also made progress, and once Ginchy fell, the two armies were linked near Combles.

The British now had an almost straight front line from near Mouquet Farm in the northwest to Combles in the southeast, providing a suitable jumping-off position for another large scale attack. In 1916, a straight front was considered necessary to enable the supporting artillery to lay down an effective creeping barrage behind which the infantry could advance.

This intermediate phase of the Battle of the Somme had been costly for the Fourth Army, despite there being no major offensive. Between 15 July and 14 September (the eve of the next battle), the Fourth Army made around 90 attacks of battalion strength or more with only four being general attacks across the length of the army's 5 miles of front. The result was 82,000 casualties and an advance of approximately 1,000 yards&mdasha performance even worse than 1 July.


Lead Up to the Battle of Somme

For a couple of months, the French had been suffering devastating losses at the Verdun battlefield, east of Paris. Seeing their dissatisfaction and frustration, the British decided to move in and aid the French. In 1915, allied commanders from the British and French armies met to discuss the strategies for the following year’s offensive astride at Verdun. At the end of the meeting, Douglas Haig and Henry Rawlinson commenced campaigns through the Kitchener’s Volunteer Army with posters of Lord Kitchener himself persuading the people to volunteer in the battle as a sign of patriotism.


The Bloodiest Battle In The Great War

PA Images/Getty Images British infantrymen on the march.

July 1, 1916, remains the single bloodiest day in the entire history of the British armed forces. It was the day that the battle of the Somme was launched by the Somme river in France from the combined forces of Britain and France.

The conflict began with a heavy pour of gunfire. Artillery rained on the Germans relentlessly until precisely 7:30 a.m. — the hour set for the Franco-British attack.

Then, the heavy guns shifted their ranges to fire further back into German territory and 100,000 men from General Lord Rawlinson’s Fourth Army went "over the top" of their trenches to cross the territory to the German front line, which they believed would surely be crushed by the week-long artillery barrage.

But the Germans, now seasoned in their defensive tactics, had dug in deep. Their lines were strengthened by underground bunkers that the allies believed would be crushed by the artillery, but many of the bunkers held and the Germans were ready to fight.

When the artillery changed targets and the infantry rush began, German machine gunners were still alive and ready to receive the attack.

While a few Franco-British units reached their objectives, particularly the more veteran French units, as a whole the army could not advance much and the units that did advance further found themselves isolated. The bloodiest day in British military history gained an extra three square miles of land for the allied forces.

Historians record that after the first day of the battle of the Somme, many British commanders were horrified by the losses and intended to abandon the attack. But Haig, with the impending destruction of the French army at Verdun in his mind, felt that the effort had to continue.

Britain could not win the war alone and the urgent pleas from Joffre and French Generals Petain and Nivelle who were mired in Verdun made it clear that France would be lost if the Germans were able to concentrate all their strength there.

By the end of the first day at Somme, 57,000 British soldiers had become casualties of war while 19,240 were dead — a shocking loss of nearly 60 percent of the attacking force.


The Battle of the Somme, also known as the Somme Offensive, was one of the largest battles of the First World War. Fought between July 1 and November 1, 1916 near the Somme River in France, it was also one of the bloodiest military battles in history. On the first day alone, the British suffered more than 57,000 casualties, and by the end of the campaign the Allies and Central Powers would lose more than 1.5 million men.

The Somme campaign in 1916 was the first great offensive of World War I for the British, and it produced a more critical British attitude toward the war. During and after the Somme, the British army started a real improvement in tactics. Also, the French attacked at the Somme and achieved greater advances on July 1 than the British did, with far fewer casualties.

But it is the losses that are most remembered. The first day of the Somme offensive, July 1, 1916, resulted in 57,470 British casualties, greater than the total combined British casualties in the Crimean, Boer, and Korean wars. In contrast, the French, with fewer divisions, suffered only around 2,000 casualties. By the time the offensive ended in November, the British had suffered around 420,000 casualties, and the French about 200,000. German casualty numbers are controversial, but may be about 465,000.

How did this happen? In early 1916, the French proposed a joint Franco-British offensive astride the river Somme. Because of Verdun, the British army assumed the major role of the Somme offensive. Hence, on July 1, 1916, the British army attacked north of the Somme with fourteen infantry divisions, while the French attacked astride and south of the Somme with five divisions. In defense, the German army deployed seven divisions. The British attack was planned by Douglas Haig and Henry Rawlinson, GOC Fourth Army. The two differed about the depth of the offensive and the length of the bombardment, so the adopted plan was an awkward mixture.

The artillery was the key to the offensive, but it did not have the ability to cut all the wire, destroy deep German trenches, knock out all enemy guns, or provide a useful barrage for the infantry attack. And at zero hour on July 1, the artillery shifted away from the German front trenches too quickly and left the infantry exposed. But the French, with Verdun experience, had much more heavy artillery and attacked in rushes, capturing more ground and suffering less.

After July 1, a long stalemate settled in, with the German army digging defenses faster than Allied attacks could take place. Despite small advances, the Somme became a bloody battle of attrition, and Haig has been criticized for prolonging the campaign into winter, especially for the last six weeks. The Somme was an expensive lesson in how not to mount effective attacks, but the German army was also weakened and in February retreated to new, and shorter, defensive lines.


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